Microsoft está venciendo a Google en su propio juego

A man walks by some bicycles in front of a Microsoft building.

Microsoft parece estar a punto de ser algo que no ha sido en mucho tiempo: de vanguardia. Es una etiqueta que la compañía perdió hace mucho tiempo después de que una serie de pequeñas startups crecieran para convertirse en los mayores competidores de Microsoft. Google, por ejemplo, comenzó como un advenedizo ágil e innovador y, finalmente, superó a Microsoft en navegadores, correo electrónico y sistemas operativos móviles. Pero ahora Microsoft podría ser la compañía ágil e innovadora que supera a Google en inteligencia artificial. Y todo gracias a OpenAI.

OpenAI es el laboratorio de IA más popular que existe con uno de los productos más populares y emocionantes: ChatGPT. Y Microsoft es su muy buen amigo. El lunes, las dos compañías anunciaron que Microsoft estaba invirtiendo $ 10 mil millones en OpenAI (eso se suma a los $ 3 mil millones que Microsoft le ha dado a OpenAI desde 2019), y se rumorea que Microsoft agregará ChatGPT a su motor de búsqueda Bing. Sí, así es: el muy difamado y poco utilizado Bing podría finalmente convertirse en un verdadero competidor de la búsqueda de Google.

Tras la noticia de la inversión de 10.000 millones de dólares de Microsoft, el analista de Wedbush Daniel Ives escribió que ChatGPT es un «potencial cambio de juego» para Microsoft, y que la compañía «no iba a repetir los mismos errores» de perderse las redes sociales y los dispositivos móviles que cometió hace dos décadas. Microsoft «claramente está siendo agresivo en este frente y no se va a quedar atrás», escribió Ives.

Hay paralelismos aquí, al menos en la superficie. Microsoft fue una vez el jugador dominante en la tecnología informática, con su sistema operativo Windows siendo utilizado por la gran mayoría de las computadoras personales y su navegador Internet Explorer siendo utilizado por la gran mayoría de los internautas. Y luego se metió en problemas con el gobierno de los Estados Unidos, que demandó a Microsoft por usar su posición dominante para expulsar injustamente a la competencia y hacerse cargo del entonces naciente mercado de navegadores al agrupar Internet Explorer con Windows. La demanda ató a Microsoft durante años. En ese entorno, surgieron empresas como Google, lanzando mejores productos que la gente prefería en un mercado en crecimiento exponencial.

Microsoft todavía lo hizo bien, sigue siendo una de las compañías más valiosas del mundo y sigue siendo más valiosa que Google, pero no tiene el mismo prestigio orientado al consumidor que tenía antes. Sus clientes empresariales impulsan la gran mayoría de sus ingresos, a través de productos como Microsoft 365 y Azure. Google, por el contrario, es muy visible y muy utilizado por el consumidor en general, ya que posee todo, desde Chrome hasta Gmail y YouTube. Su principal fuente de ingresos son los anuncios digitales que los consumidores ven mientras navegan por Internet, y la mayoría de ellos están utilizando los servicios de Google mientras lo hacen.

Pero ahora Google es la compañía que está teniendo problemas antimonopolio, enfrentando múltiples demandas del gobierno federal y casi todos los estados y territorios del país que apuntan a partes centrales de su negocio, incluida una que se presentó ayer. Eso bien puede despejar el camino para que Microsoft sea el líder en una industria floreciente con un montón de potencial: IA. Empresas como OpenAI han logrado avances significativos en la tecnología y ahora la están mostrando al público en general, mientras que los productos competidores de Google prácticamente no se encuentran en ninguna parte más allá de las actualizaciones en el blog de Google. (Microsoft no está del todo claro, ya que la Comisión Federal de Comercio está tratando de bloquear su fusión masiva con la compañía de juegos Activision Blizzard, pero está en una posición mucho mejor, en cuanto a antimonopolio).

Eso no quiere decir que Google no reconozca el potencial y la creciente importancia de la IA. Ha estado trabajando en ofertas de IA durante años, y tiene algunas de las mejores. Adquirió el laboratorio de investigación de IA DeepMind en 2014, incluso antes de que existiera OpenAI. Y desarrolló la tecnología Transformer en la que se basa ChatGPT (GPT significa Generative Prediction Transformer).

Pero Google se ha abstenido de darles el tipo de demostración pública que tiene OpenAI, diciendo que quiere asegurarse de que sus productos sean responsables y seguros antes de liberarlos. No ayudó a las cosas fue una afirmación de un (ahora ex) ingeniero de que la tecnología de chatbot de Google, LaMDA, se había vuelto sensible. Eso ha sido ampliamente descartado (y negado por Google), pero subrayó cuán avanzada se ha vuelto la tecnología. Y mostró los riesgos no de que la tecnología se volviera sensible, sino de que fuera tan buena que la gente pensara que lo era y comenzara a tratarla como tal.

Ahora que ChatGPT está ahí fuera, Google tiene que ponerse al día y descubrir cómo quiere integrar su tecnología de IA en sus propias ofertas. Incluso, según se informa, trajo de vuelta a los fundadores Larry Page y Sergey Brin para ayudar. La compañía también publicó recientemente un documento que describe su enfoque de la IA y lo importante que es que ese enfoque sea responsable (o la definición de responsable de Google, dada la falta de regulaciones gubernamentales).

«Creo que Google está justificado y tiene razón al tomar esto en serio y tomar la oferta de Microsoft de usar esta tecnología para competir seriamente con ellos en publicidad, motores de búsqueda y otros productos», dijo Derek Leben, profesor de la escuela de negocios de Carnegie Mellon que se centra en la ética de la IA. «Creo que este es un movimiento muy brillante de [el CEO de Microsoft] Satya Nadella. Esto es algo que definitivamente va a posicionar muy bien a Microsoft».

Pero, advirtió Leben, queda la pregunta de si los beneficios de estos productos superan sus riesgos, y si apresurarlos al mercado para competir mejorará esos riesgos.

«Ese es de hecho el problema con las carreras armamentistas», dijo. «Tienden a motivar a los actores en ellos a moverse más rápido y aceptar riesgos que de otro modo no habrían aceptado».

Tal vez la tecnología de OpenAI es un cambio de juego. Tal vez sea solo un truco de fiesta. De cualquier manera, Microsoft lo tiene, y mucha gente piensa que es increíble. Esa percepción es importante. Google ahora se encuentra en una posición similar a la que ayudó a poner a Microsoft hace dos décadas: esperando que pueda lanzar algo mejor antes de que pase de largo.

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